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L’Ultimatum

, par

Les ordres de Censorinus sont brefs et tombent comme un couperet : « Quittez la ville de Carthage, transférez vos habitations en quelque lieu que vous voudrez de votre territoire, pourvu que ce soit à 80 stades (14 km) de la mer. Car nous sommes résolus à la détruire. » La réaction des Carthaginois est spectaculaire. Dans un seul cri, ils forcent les barrières et se répandent autour de l’estrade, déchirent leurs vêtements, injurient les Romains. Au milieu des gémissements et des sanglots, ils appellent et prennent à témoin leurs femmes, leurs enfants, leurs parents, tandis que sans cesse revient le nom de Carthage. Appien qui raconte la sine ajoute qu’elle produisit sur les Romains une impression très pénible, attristant les consuls eux-mêmes. Hannon, parlant au nom des Cartha­ginois, essaie alors de faire entendre raison aux Romains, mais en vain. En réponse, Censorinus harangue ces malheureux dans un long discours qui semble exprimer quelques-unes des raisons profondes de Rome : « Il n’est point besoin de vous répéter encore les ordres du Sénat. Il l’a ordonné. Il faut le faire ; il ne vous est même pas permis d’en différer l’exécution... Autant de fois que la vue de la mer vous fait ressouvenir de votre ancienne domination, de votre grandeur passée, elle vous provoque au soulèvement, vous cause mille calamités... La vie des champs a plus de stabilité, le travail de l’agriculture étant plus assuré... Et pour vous dire mon sentiment, je tiens qu’une ville maritime est plutôt un navire qu’une terre ferme, tant on y est agité de diverses affaires, sujet à une infinité de révolutions, au lieu que la campagne donne des fruits qu’on peut cueillir sans péril. »


Henriette Ozanne, Denise R. Olson, Jean Watelet - L’Histoire tragique des villes assiégées - Famot (1979)

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